Al 120 jaar en 4 generaties lang ontwikkelt en verkoopt Hengst Footwear uit Steenwijk unieke collecties schoenen aan tevreden retailers. Om ook in de toekomst succesvol te kunnen zijn, neemt het familiebedrijf samen met Kennispoort Regio Zwolle begin 2021 alle bedrijfsprocessen, waaronder digitalisering, klantbinding, merkbeleving en financiën, eens grondig onder de loep. Daarnaast onderzoeken 4 hbo-studenten vanuit Windesheim diverse nieuwe kansen in de schoenenmarkt. CEO Roelof de Leeuw is enthousiast over de samenwerking. ‘Dankzij deze “reset” lopen we binnenkort weer voorop.’

‘Als je een bepaald product verkoopt, moet je er wel iets mee hebben.’ In het geval van Roelof de Leeuw komt de passie voor schoenen niet helemaal uit de lucht vallen. ‘Als kind ben ik praktisch in een schoenendoos geboren, aangezien mijn eigen familie ook al ruim 85 jaar een sportwinkel runt.’ Inmiddels is Roelof ‘begin 50’ en heeft hij een imposante carrière in de wereld van schoenen en sportkleding achter de rug. Sinds april van dit jaar zet hij zijn kennis en ervaring in als CEO bij Hengst Footwear, het familiebedrijf dat haar hoofdkantoor in Steenwijk heeft.

Inspelen op een veranderende wereld

‘Wat ik buiten de rijke historie zo mooi vind aan dit familiebedrijf? Dat het verdiende geld niet aan onnodige zaken wordt uitgegeven, maar juist in het bedrijf wordt geïnvesteerd in tijden dat het wat moeilijker gaat. En eerlijk gezegd zit het bedrijf op dit moment ook in een lastige fase.’ Volgens Roelof heeft dat, naast corona, onder andere te maken met de snel veranderende wereld waarin het bedrijf acteert. ‘Dankzij het internet kunnen consumenten tegenwoordig volledig online een auto bestellen. Die digitaliseringsslag heeft ook invloed op de bedrijfsketen in de schoenenwereld, want sommige geledingen verdwijnen om kosten te besparen. Die digitalisering leidt er bovendien toe dat we onze onlinestrategie veel beter moeten uitwerken.’

De kracht van emotie en merkbeleving

Zo liggen er in de ogen van het familiebedrijf kansen om het partnerschap met klanten te versterken. ‘Hengst Footwear herbergt meerdere schoenenmerken die nooit echt als merk zijn gepresenteerd. Wat nou als we deze merken meer inhoud geven en via websites en webshops en slim gebruik van social media direct richting de eindconsument presenteren en communiceren? Dan creëren we een sterkere vraag naar deze schoenen en zijn we van grotere toegevoegde waarde voor onze afnemers. Want uiteindelijk draait het bij de verkoop van schoenen om emotie en merkbeleving. Daarnaast willen we onze klanten digitaal aan onze voorraden koppelen, zodat ze een groter schoenenaanbod richting de consument kunnen aanbieden. Kortom, het is hoog tijd voor een “reset”, waarbij we als bedrijf verder kijken dan alleen de bedrijfsvoering en de financiën. We willen dat Hengst Footwear weer “future proof” wordt. En daarom hebben we besloten een samenwerking aan te gaan met Kennispoort Regio Zwolle.’

De bijdrage van Kennispoort

Die samenwerking begint met een aantal adviesgesprekken tussen de directie en Jacques Heemstra van Kennispoort Regio Zwolle over de gewenste transities en innovaties. ‘Naar aanleiding van deze gesprekken adviseerde Jacques ons om kosteloos een International E-commerce Scan uit te laten voeren, waarbij Kennispoort het hele onlinesysteem van ons bedrijf onderzoekt en kijkt hoe we via plug-ins nieuwe systemen aan kunnen sluiten op ons bestaande onlinesysteem. Naar aanleiding van deze scan zijn we nu bijvoorbeeld bezig met de introductie van een Electronic Data Interface, waarmee we heel eenvoudig data met onze klanten kunnen delen. Hierdoor wordt de aanwezige kennis binnen beide bedrijven inzichtelijk en voorkomen we menselijke typefouten.’

Marktonderzoek door hbo-studenten

Aangezien de circa 30 medewerkers binnen Hengst Footwear hun handen vol hebben aan hun eigen werkzaamheden, ontbreekt het simpelweg aan de tijd om onderzoek te doen naar nieuwe kansen en mogelijkheden in de schoenenmarkt. ‘Daarom zijn we superblij dat we via Jacques in contact zijn gekomen met 4 vierdejaars hbo-studenten van de opleiding International Business & Languages van Hogeschool Windesheim. Sinds februari doen deze studenten heel gericht onderzoek naar 4 onderzoeksvragen die we samen hebben opgesteld en die kansen bieden voor ons bedrijf. Zo onderzoeken twee studenten welke marketingtools we nodig hebben om onze omzet in het Verenigd Koninkrijk en Duitsland in 3 jaar tijd te verdubbelen. Een andere studente kijkt hoe we via onze displays vol schoenen meer omzet voor onze klanten kunnen genereren in hun winkels. En de vierde studente onderzoekt de markt voor “sanitized” schoenen die worden gedragen in laboratoria, keukens en bijvoorbeeld ziekenhuizen. Hoe ziet die markt eruit, aan welke eisen moeten de schoenen voldoen, wat zijn de wensen van de dragers van deze schoenen en hoeveel mogen ze kosten? De informatie die deze onderzoeken opleveren, is voor ons van onschatbare waarde.’

Follow-up voor de toekomst

Tijdens het interview benadrukt Roelof hoe serieus het familiebedrijf de bijdragen van de 4 hbo-studenten neemt. ‘Alle 4 onderzoeken bieden ons heel waardevolle handvaten om volgende stappen te zetten en ons marktgebied verder uit te breiden. De studenten krijgen begeleiding van hun mentor vanuit Windesheim en daarnaast hebben we als bedrijf ook een externe medewerker gevraagd om de studenten te faciliteren en adviseren en ons tot in detail op de hoogte te houden van de ontwikkelingen van de onderzoeksvragen. Wat wij heel belangrijk vinden, is dat we de theoretische kennis uit de onderzoeken kunnen vertalen naar de praktijk. Het mooie aan deze samenwerking vind ik de wisselwerking met het onderwijs. Aan de ene kant leveren de studenten ons belangrijke input voor onze onderneming en aan de andere kant biedt onze onderneming een prachtige plek waar studenten kennis en ervaring kunnen opdoen. Ondertussen kijk ik samen met Jacques hoe we een follow-up kunnen geven aan onze samenwerking. Waarschijnlijk gaat een pas afgestudeerde kennis van Jacques ons binnenkort helpen om meer lading te geven aan een van onze schoenenmerken. Binnen Hengst Footwear zijn we heel nieuwsgierig naar de bijdrage van deze oud-studente. Daarnaast zijn we superblij met de samenwerking met Kennispoort, want het helpt ons bedrijf om binnenkort weer voorop te lopen.’

Tekst en fotografie: Theo Smits

Evenementen, cases en nieuws

We nemen graag contact met je op

Laat hieronder je gegevens achter en wij bellen je terug

  • Velden met een * zijn verplicht om in te vullen.